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Conoce a la serpiente que caza pájaros con una araña en su cola

                                

                                
                                

Una víbora de cola de araña. (Crédito: Omid Mozaffari / Wikimedia Commons)

Cuando Steven Anderson examinó por primera vez un espécimen de la víbora de cola de araña iraní, él, por supuesto, notó el bulto con forma de arácnido en la cola de la serpiente muerta. Era 1970, y el herpetólogo estaba en el Field Museum en Chicago examinando lo que el museo asumía como una víbora cornuda persa, una serpiente común en todo el Medio Oriente.

Pero este tenía un crecimiento tan extraño en su cola. Para Anderson, un biólogo que estudia reptiles en el sudeste asiático, se parecía a "una estructura ovalada en forma de botón", con largas escamas que se asemejan a apéndices o patas. Pero con un solo espécimen, era imposible decir si esta modificación de la cola se debió a genes o algo más, como un parásito o un crecimiento canceroso. Durante casi cuatro décadas, la serpiente se escondió en el fondo de la mente de Anderson.

"De repente, hace unos años, este naturalista amateur iraní Hamid Bostanchi encontró otro", dice Anderson, ahora profesor emérito de la Universidad del Pacífico en Stockton, California. "Y entonces me di cuenta de que aquí está pasando algo".

Sin el conocimiento de Anderson, el extraño accesorio de la serpiente era un señuelo caudal, una forma agresiva de mimetismo animal donde una cola evoluciona para parecerse a la presa de otro organismo. Cuando algo como, digamos una rana, trata de engullir esta comida falsa, se convierte en comida en sí misma. En este caso, la víbora cola de araña utiliza su señuelo caudal para capturar aves.

El segundo espécimen de Bostanchi también estaba muerto y mal conservado, pero las colas eran similares. En 2006, Anderson y sus colegas publicaron evidencia de que se trataba de una nueva especie de serpiente. Lo llamaron Pseudocerastes urarachnoides que significa "cuerno falso con una cola parecida a una araña". Debido a que la serpiente más nueva tenía un ave medio digerido en su estómago, creyeron que la víbora podría Usa la extraña protuberancia en forma de araña en su cola como una forma de atraer presas.

Muchos animales, incluida una especie de tiburón y algunos lagartos waggle, su primacía, como un icono, una presas en acercarse Otras serpientes, especialmente las víboras, emplean esta técnica también, pero la víbora de cola de araña formaba una liga propia. Aún así, para ver cuán engañosa era en realidad la serpiente, los investigadores tendrían que encontrar una viva en la naturaleza.

Las colas de araña arrebatan pájaros

Es fácil perderse la víbora de cola de araña. Su piel está ondulada con escamas ásperas y corrugadas que se asemejan a las brillantes colinas de yeso y piedra caliza donde se encuentra a menudo. Estas son las montañas Zagros y las serpientes se mezclan directamente en este rango que sangra en Turquía y Kurdistán, aunque solo se ha encontrado en el oeste de Irán. Todavía no sabemos mucho sobre la serpiente, pero a menudo no verás una hasta que golpee, lo que puede suceder en menos de un segundo.

En abril de 2008, un equipo rastreó a un par de víboras en la provincia de Ilam, en el oeste de Irán, y observó cómo una se deslizaba en una roca agrietada. Cuando iluminaron la madriguera con una antorcha, la serpiente silbó hacia atrás. Después de separar la roca con una palanca, sujetaron a la serpiente al suelo con un palo bifurcado y la capturaron.

Un primer plano de la cola en forma de araña. (Crédito: Bostanchi et al.)

La víbora fue transportada a una jaula en un laboratorio que se parecía a la tierra semiárida de matorral y bosque que las serpientes habitan normalmente. Se lanzaron algunas aves en el recinto y se instaló una cámara de video. Los investigadores observaron cómo la serpiente movía suavemente su cola a lo largo del suelo, la bombilla hinchada y las escamas con volantes recreando perfectamente los movimientos de una sabrosa araña. La ilusión es inquietantemente precisa; varias aves se convirtieron en comidas instantáneas después de intentar atacar lo que parecía ser una comida para ellos. Anderson y su equipo tenían razón.

"Es una de esas cosas que me hace sentir admirado por el poder de la selección natural", dice Kurt Schwenk, profesor de biología evolutiva en la Universidad de Connecticut, que se especializa en los sistemas de alimentación y quimiosensoriales de lagartos y serpientes "La evolución de la atracción es más compleja que el color de contraste o la agitación simple: el movimiento se adapta con precisión para duplicar las frecuencias, amplitudes y direcciones del movimiento de presa, al menos en casos especializados".

No es infrecuente que muchas serpientes hagan algo similar con sus colas para engañar a sus presas. El sumador común de la muerte de Australia se entierra en hojas, luego retuerce su cola como un gusano para atrapar lagartos y ranas. La La víbora de arena del Sahara se oculta en la arena con solo sus ojos y fosas nasales visibles. Cuando aparece un lagarto, saca la cola de la tierra y se retuerce como una larva de insecto.

El comportamiento, y las elaboradas modificaciones corporales que pueden acompañarlo, probablemente surgieron de un comportamiento común a muchos reptiles, explica Schwenk. Cuando están a punto de atacar a la presa, cualquier lagartija y serpiente entran en una posición de alerta extrema. Los reptiles enfocarán su visión inclinando sus cabezas hacia un lado, arqueando sus espaldas, y ciertas especies comúnmente harán vibrar la punta de su cola contra el suelo. Esto puede distraer a la presa, que cambiará su atención a la cola vibrante, ignorando la apertura de la boca del reptil para agarrarlos.

"Este patrón simple conduce a la selección que hace que el refinamiento de la forma de la cola y el movimiento sean más atractivos para esas presas al imitar con mayor precisión los movimientos reales de las presas", teoriza Schwenk. "La otra condición ancestral que podría haber conducido a una atracción caudal, o posiblemente a un paso intermedio en el proceso, es el uso de la vibración de la cola para la distracción de la presa en lugar de la atracción".

De hecho, las más famosas sacudidoras de la cola, las serpientes de cascabel a veces también usan atrayentes caudales. Por ejemplo, juveniles serpientes de cascabel pigmeas cuyo sonajero es tan pequeño que apenas hace ruido, mueve sus colas para atraer presas. De hecho, el comportamiento puede ser clave para la forma en que las serpientes de cascabel evolucionaron con sus características distintivas, aunque esta teoría es algo controvertida .

"Como muchas otras cosas aparentemente simples en biología, hay una gran complejidad en el atractivo caudal que apenas se ha explorado", dice Schwenk. "Gran parte de esto se ha considerado de forma poco sistemática, pero no se ha intentado realizar una revisión y síntesis exhaustivas …"

El distintivo furgón de cola de la víbora cola de araña también podría estar causando problemas. No mucho después de que esta serpiente fue descrita formalmente por primera vez, se convirtió en un motivo de preocupación para los iraníes, dice Anderson. Los zoológicos y los coleccionistas profesionales han estado buscando víboras de cola de araña, pero el gobierno iraní se ha mostrado reacio a rendirse, lo que, según Anderson, probablemente ha llevado a la caza furtiva.

"Estoy seguro de que vale mucho dinero", dice Anderson. “Puedes pagar miles de dólares solo por las extrañas mutaciones de varias serpientes … Hay personas que simplemente recolectan serpientes venenosas porque les gusta vivir peligrosamente, supongo. Estoy seguro de que hay una demanda por ahí ".

Atrayendo desde ambos extremos

Las víboras de cola de araña pueden ser los señores caudales más llamativos, pero el comportamiento es tan común que probablemente otras serpientes también lo usan, simplemente no se ha registrado todavía. Incluso hay varias serpientes que utilizan los llamados atrayentes linguales, como el mangle marmota que atrapa peces al asar su lengua de una manera que probablemente se parece a la comida de pescado. Pero solo una serpiente usa tanto su cola como su lengua para atraer a la presa: el sumador africano.

Este trabalenguas literal fue descubierto por Xavier Glaudas y Graham Alexander, dos investigadores de la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica. Ellos implantaron quirúrgicamente a 86 personas que añadían bocanadas con transmisores de radio y los soltaron cerca de donde fueron capturados en la Reserva de Caza Dinokeng.

Durante dos años, usaron cámaras fijas para filmar a las serpientes y terminaron con 193 días de imágenes. Notaron que las serpientes usaban sus colas como señuelos, pero los investigadores observaron que no era el único truco bajo sus mangas inexistentes. Ellos también estaban usando sus lenguas. Y los estaban utilizando para una presa totalmente diferente, lo que sugiere que pueden diferenciar sus objetivos por especies. Este tipo de segmentación conductual nunca se había observado antes, lo que, según los investigadores, es extraño dado lo común que es la víbora en toda África y con frecuencia se mantiene en cautiverio.

"Observamos los adictos linguales a los fanáticos del hojaldre solo en presencia de anfibios, lo que indica que tienen la capacidad de discriminar entre tipos de presas", escribieron los investigadores, y agregaron que "[This] indica que las serpientes pueden tener mayor cognición habilidades que las que normalmente se les conceden ”.

Schwenk, sin embargo, minimiza las sugerencias de que la atracción caudal significa que las serpientes deben ser necesariamente más inteligentes que el pensamiento. "Esto requiere un procesamiento sensorial sofisticado, pero no mucho en cuanto a la cognición o el procesamiento de nivel superior", dice. "No me malinterpretes, ¡es increíble! Pero es muy poco probable que las serpientes sean conscientes de su presa como otras entidades pensantes ".

En otras palabras, las serpientes pueden no tener una idea consciente de por qué mueven sus colas de manera sugestiva solo que les ayuda a comer. La víbora de cola de araña probablemente no se da cuenta de cómo se asemeja su cola o de que las aves comen arañas. No obstante, el estudio de los señuelos caudales es un estudio de caso fascinante de los poderes transformadores de la selección natural, así como un recordatorio para mirar de nuevo si alguna vez se ve una araña mientras camina en el oeste de Irán.

                                
                                
                                

                                

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