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Iluminando la noche con cortinas de luz: la aurora boreal vista desde arriba y abajo

                                

                                
                                

El satélite Suomi NPP capturó esta imagen de la aurora boreal mientras orbitaba sobre América del Norte el 28 de marzo de 2019. Haga clic en la imagen para verla en tamaño completo. (Fuente: NASA Earth Observatory)

He querido escribir una historia sobre la aurora boreal desde que capturé fotos de una exhibición asombrosa en enero cuando visitaba Tromsø, Noruega, para cubrir la conferencia de las Fronteras del Ártico. Finalmente, la imagen satelital de arriba ofreció la excusa perfecta.

Fue capturado por la nave espacial Suomi NPP mientras orbitaba sobre América del Norte el 28 de marzo de 2019. La nave tiene un sensor nocturno que puede capturar emisiones de luz relativamente débiles en diferentes condiciones de iluminación, incluidas luces de la ciudad y auroras como las que se ven En la imagen de arriba.

Las exhibiciones aurorales ocurren cuando la burbuja magnética de la Tierra, llamada magnetosfera, se enrolla por el material que fluye hacia afuera desde el Sol. Estos pueden provenir de ráfagas de partículas en el viento solar, o de emisiones más explosivas de plasma y energía magnética causadas por un fenómeno llamado eyecciones de masa coronal.

La aurora del 28 de marzo fue el resultado de ráfagas relativamente pequeñas de viento solar que derribaron electrones y protones dentro de la magnetosfera. Siguiendo las líneas del campo magnético de la Tierra hacia los polos, estas partículas llovieron sobre la atmósfera y la hicieron brillar. (Para obtener más información sobre el evento del 28 de marzo, consulte este artículo del Observatorio de la Tierra de la NASA: la deslumbrante primavera de Aurora sobre la bahía de Hudson).

Cuando asistí a la conferencia Arctic Frontiers en enero, el mismo fenómeno hizo que la atmósfera brillara tan intensamente sobre la ciudad de Tromsø que la aurora era claramente visible a pesar de la luna casi llena y la contaminación lumínica de la ciudad:

Las cortinas de luz auroral se arremolinan sobre la luna y una montaña en Tromsø, Noruega, durante enero de 2019. (Foto: © Tom Yulsman)

Para capturar esta fotografía, salí con amigos a un rompeolas que se proyectaba en el puerto de Tromsø. Estábamos tratando de alejarnos de la mayor parte posible del brillo de la ciudad. A pesar de nuestros mejores intentos, ese resplandor fue suficiente para iluminar débilmente las laderas de la montaña visibles en la parte inferior derecha. Parte de la luna también es visible en la parte inferior de la imagen.

Exhibición auroral sobre Tromsø, Noruega, el 24 de enero de 2019. (Foto: @Tom Yulsman)

Para esta pantalla, di vuelta a mi cámara en su trípode para que se enfrentara a la ciudad brillantemente iluminada. Debo decir que he visto la aurora en Tromsø muchas veces, pero nunca con tanta intensidad.

En un momento dado, de hecho, un río de luz trenzada resplandeciente fluyó sobre nuestras cabezas. Consistía en hebras rojas, blancas y verdes que parecían estar a unos pocos cientos de pies de altura, aunque el brillo auroral real probablemente ocurriera al menos a 50 millas de distancia. (En el momento en que instalé mi cámara en el trípode, esa pantalla evanescente en particular se había disipado, ¡desafortunadamente!)

La actividad solar que en última instancia desencadena tales despliegues aurorales en realidad ha estado en declive como parte de un ciclo natural de 11 años. El ciclo solar actual, conocido como Ciclo 24, ahora está cerca de su punto más bajo. Se prevé que alcance el mínimo solar, el período en el que el Sol estará menos activo, a fines de este año o en 2020. La aurora que presencié en Tromsø, así como la vista por el satélite Suomi NPP en América del Norte, ocurrieron durante Este periodo de baja actividad solar. Sin embargo, las exhibiciones fueron definitivamente notables.

En ambos casos, el fenómeno puede haber sido mejorado por una alineación entre el campo magnético del Sol y el nuestro. El campo del Sol se extiende hacia el espacio e interactúa con la magnetosfera de nuestro planeta a lo largo de un límite llamado "magnetopausa". En este límite, el campo de la Tierra actúa como una barrera para la radiación electromagnética y las partículas provenientes del Sol.

Y aquí está la cosa: la fuerza de esta barrera puede debilitarse cuando las líneas del campo magnético de la Tierra y el Sol están en orientaciones opuestas. "El campo magnético de la Tierra se abre como una cebolla permitiendo que las partículas energéticas del viento solar fluyan por las líneas del campo para golpear la atmósfera sobre los polos", según la NASA.

Debido a la orientación de la Tierra al Sol durante la primavera y el otoño, este efecto es más probable que ocurra durante esas estaciones. De hecho, marzo es nuestro mes geomagnéticamente más activo, mientras que enero es el segundo más bajo.

Eso no significa que necesitara suerte para presenciar la aurora en Tromsø en enero. La ciudad está ubicada muy por encima del Círculo Ártico y en una latitud particularmente buena para ver las exhibiciones de las luces del norte.

Si estás ansioso por presenciar el fenómeno por ti mismo, te recomiendo Tromsø. Es una ciudad encantadora, y hay una buena apuesta que puedes ver la aurora allí durante el otoño, invierno y primavera.

                                
                                
                                

                                

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