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Correr nos hizo humanos: cómo evolucionamos para correr maratones

                                

                                
                                

Corredores que participan en el maratón de Boston. (Crédito: Marcio Jose Bastos Silva / Shutterstock)

Este lunes se llevará a cabo la 123a Maratón anual de Boston, con un estimado de 30,000 participantes y medio millón de espectadores. Los finalistas principales deben completar el agotador recorrido de 26.2 millas en poco más de 2 horas, marcando un ritmo de menos de cinco minutos por milla.

Lo sé. Es doloroso imaginarlo. La mayoría de nosotros no pudimos mantener esa velocidad por una milla, olvídate de 26 de ellos.

Pero tened corazón, corredores recreativos del mundo. Tus habilidades de resistencia son realmente extraordinarias, en comparación con el resto del reino animal. Es cierto que otras criaturas cuentan con mayor fuerza, agilidad y velocidad bruta. Homo sapiens son atletas relativamente patéticos por todas las medidas. Pero cuando se trata de la locomoción a larga distancia, somos notables. Después de 15 minutos de carrera sostenida, los humanos en forma pueden sobrevivir a casi todos los mamíferos, especialmente en climas cálidos.

Eso es más que un consejo útil para apostar en un hipotético maratón entre especies (o el maratón real entre hombres y caballos). Más bien, es la base de una idea importante en los estudios de evolución humana.

Llamémoslo la hipótesis de "correr nos hizo humanos": según algunos científicos, la carrera a distancia fue clave para el éxito evolutivo de nuestros antepasados. Dicen que las adaptaciones para la resistencia permitieron a los primeros miembros del género Homo cazar mucho antes de la invención de armas complejas. El acceso regular a la carne estimuló el crecimiento del cerebro y, en última instancia, a la humanidad tal como la conocemos

Cómo correr nos hizo humanos

El papel de correr en la evolución humana ha sido investigado más intensamente por Daniel Lieberman, un biólogo evolutivo de la Universidad de Harvard y 9 veces corredor de la Maratón de Boston. Lieberman y otros plantean la hipótesis de que hace aproximadamente 2 millones de años, los ancestros del Homo erectus, armados con palos afilados y piedras, fueron capaces de matar presas mediante la caza de la persistencia. Esta estrategia, practicada en algunas sociedades de forrajeras recientes, implica buscar un sabroso herbívoro al sol del mediodía hasta que el animal se derrumba por agotamiento y golpe de calor. Los cazadores pueden terminar con armas simples.

Este escenario podría resolver un gran enigma en la evolución humana: ¿cómo se comió el Homo erectus? Los investigadores asumen que estos homínidos cazaron porque los sitios arqueológicos, de entre 2 y 1 millón de años, han producido muchos huesos de animales sacrificados. Sin embargo, las herramientas de piedra en aquel entonces eran implementos pesados, como el handaxe de Acheulean, una tecnología más adecuada para procesar canales que para empalar blancos en movimiento. Las armas de proyectil, como el arco y la flecha, probablemente no se inventaron hasta los últimos 80,000 años. Es difícil imaginar que los homíninos con garra de mano capturen muchas presas, especialmente porque habrían estado compitiendo con leones, hienas y otros carnívoros africanos.

Pero la perseverancia en la caza podría haber sido el secreto. Para evitar el sobrecalentamiento, la mayoría de los depredadores renuncian a la caza durante las horas más calurosas. Los seres humanos, y potencialmente las especies Homo anteriores, pueden manejar el calor gracias a adaptaciones como los cuerpos sin piel y el aumento de las glándulas sudoríparas. Alrededor del mediodía, mientras que la mayoría de los carnívoros dormían la siesta, los ancestros humanos podrían haber cazado persiguiendo y siguiendo a sus presas de manera persistente.

Prueba de su persistencia

Los estudios etnográficos han observado la persistencia de la caza en algunas sociedades de cazadores-recolectores recientes, incluidos los bosquimanos de Kalahari, los aborígenes australianos y los grupos de nativos americanos en el suroeste de Estados Unidos y México. Un documento de 2006 de Antropología actual proporcionó los primeros datos reales sobre el tema, basados ​​en 10 cazas de persistencia en el Kalahari de Botswana (uno fue filmado para la serie documental La vida de los mamíferos de David Attenborough).

Estas cacerías, que tuvieron éxito cinco de cada 10 veces, duraron hasta 6 horas y cubrieron de 10 a 20 millas en temperaturas superiores a 100 ° F. Durante las persecuciones, la presa correría hacia adelante en breves ráfagas puntuadas por combates en reposo. Mientras tanto, los humanos persiguieron lenta y constantemente, promediando pasos de 9.6 a 15 minutos por milla. Aunque los cazadores periódicamente perdían de vista al animal, signos como huellas y pasto con sangría indicaban su camino.

Los estudios etnográficos demuestran que la caza de persistencia funciona, pero solo en ambientes cálidos y similares a los pastizales. Incluso entonces, la práctica es rara entre los cazadores-recolectores de hoy. Para algunos antropólogos, estos puntos son suficientes para refutar la hipótesis. Argumentan que la caza de persistencia es demasiado infrecuente y eficaz en muy pocos hábitats, por haber sido una fuerza importante en la evolución humana. Otros responden que solo porque la estrategia es rara hoy en día no significa que ese fuera el caso en nuestros entornos ancestrales

¿Homo erectus como corredores de maratón?

Así que digamos que los ancestros humanos huyeron de sus presas. ¿Cuál es la evidencia de que Homo erectus fue la primera especie en adoptar esta estrategia?

En un documento de Nature del 2004, Lieberman y el biólogo Dennis Bramble, ahora profesor emérito de la Universidad de Utah, identificaron rasgos esqueléticos en fósiles de homínidos que indican habilidades de carrera. Estos incluyen una pelvis estrecha, dedos cortos, un accesorio expandido para el glúteo máximo (músculo trasero) y grandes canales semicirculares, cámaras auditivas llenas de líquido que nos ayudan a mantener el equilibrio mientras nos movemos.

La mayoría de estas adaptaciones para correr aparecieron hace aproximadamente 2 millones de años en la especie Homo erectus, en lugar de los anteriores homínidos como los Australopiths. Esto sugiere que H. erectus fue el primer atleta de resistencia en nuestro linaje.

Pero ciertamente no es el último, como los 30,000 competidores del maratón de Boston te recordarán.

                                
                                
                                

                                

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