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La verdadera historia detrás de Dragonglass de Game of Thrones

                                

                                
                                

Tormund Giantsbane Kristofer Hivju) lucha contra un ejército de no muertos con un arma hecha de obsidiana en Juego de tronos. (Crédito: HBO)

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Brillante y aguda, la obsidiana está disfrutando un momento de cultura pop. Juega un papel central en la exitosa serie de fantasía de HBO Game of Thrones, que ahora concluye su temporada final. Llamada dragonglass en el programa, la obsidiana es una de las dos sustancias que pueden destruir a los Caminantes Blancos, guerreros de otro mundo malévolos.

En el mundo real, el vidrio volcánico revela la historia humana de una manera que ningún otro material puede.

Nuestros ancestros evolutivos utilizaron la obsidiana para la fabricación de herramientas durante más de un millón de años. Gracias a los atributos químicos únicos del material, los arqueólogos pueden determinar el origen geográfico de incluso piezas pequeñas. Pero eso es solo una parte de la historia.

El científico arqueológico de la Universidad del Estado de Arizona, Andrew Zipkin, dice que saber dónde recolectaron nuestros ancestros lejanos la obsidiana permite a los investigadores hacer preguntas mucho más amplias, como dónde viajaron los primeros humanos y por qué.

"Es fácil encontrar obsidiana y determinar de dónde viene, pero ese es solo el primer paso, porque eso es química, no arqueología", dice Zipkin. "El objetivo final es comprender qué motivó a estas personas a recolectarlo en ese lugar".

Un punto de proyectil de obsidiana del centro de Alaska, iluminado por la luz solar. (Crédito: Andrew Tremayne / National Park Service)

Llegar al punto

Aparecen artefactos de obsidiana en sitios arqueológicos que datan de hace al menos 1,7 millones de años, cuando un miembro temprano del género Homo hizo herramientas con él en el sitio etíope de Melka Kunture.

En todo el mundo, el registro prehistórico está lleno de raspadores de obsidiana, cortadores y hachas de mano de uso múltiple. Los primeros fabricantes de herramientas probablemente eligieron el vidrio volcánico porque se desprende de forma predecible, se puede moldear más fácilmente que otros materiales, y el resultado es un borde afilado como una cuchilla.

El científico arqueológico Ellery Frahm sostiene un hacha de obsidiana descubierta en Armenia. (Crédito: Cortesía de Ellery Frahm)

"El borde fresco de una escama de obsidiana tiene solo unas pocas docenas de átomos de espesor", dice Ellery Frahm, un científico arqueológico de la Universidad de Yale. "Cuando se ve bajo un microscopio, un escalpelo quirúrgico de acero se vería como un hacha aburrida y maltratada junto a una escama de obsidiana".

Obsidiana también es quebradiza, una ventaja para los cazadores.

"Un punto de proyectil de obsidiana crea mucho daño porque es agudo y también es probable que se rompa dentro del animal", dice el geoarqueólogo M. Steven Shackley, profesor emérito de la Universidad de California, Berkeley, con sede en Albuquerque. Agrega: "Si quieres crear daño, quieres usar obsidiana".

La apariencia atrevida del material (brillante y generalmente negro, aunque aparecen en rojo y otros colores) también puede haberlo hecho atractivo por razones simbólicas o estéticas. Sea cual sea su atractivo, los primeros humanos lo buscaron. A pesar de su uso frecuente en la prehistoria, la materia prima no es común.

"La obsidiana es rara en la mayoría de los lugares del mundo y se necesita el tipo correcto de erupción volcánica para crearla", dice Frahm. “La lava debe ser muy viscosa, o pegajosa, para formar un vidrio. Se requiere una gran cantidad de sílice para obtener esa lava pegajosa ".

Si bien esta lava con alto contenido de sílice todavía está debajo del suelo, los minerales de la roca circundante se filtran en ella, agregando diferentes elementos específicos a esa ubicación. Cuando finalmente entra en erupción, si alcanza la superficie lo suficientemente rápido, la lava se enfriará rápidamente y se convertirá en vidrio uniforme antes de que su mezcla química única tenga la oportunidad de organizarse en cristales.

"Cuando eso sucede, todos los elementos se congelan dentro de ese vaso como una instantánea", dice Shackley. "Es por eso que podemos distinguir todas estas fuentes diferentes".

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X marca la fuente

Determinar la fuente de una pieza de obsidiana significa analizar la química del artefacto y luego relacionarlo con una base de datos de firmas geoquímicas únicas para fuentes individuales, llamadas flujos.

Durante décadas, los arqueólogos han tenido pocas opciones para ese análisis. La mayoría de los equipos son caros y se limitan a la configuración de laboratorio. Los métodos más precisos también requieren destruir el material que se va a analizar y, como señala secamente Shackley, "por alguna razón, la gente en los museos se enoja mucho cuando rompes sus artefactos en pequeños pedazos".

Es por eso que la fluorescencia de rayos X no destructiva (XRF) surgió como el método más popular para obtener obsidiana. Aunque no es el análisis más exacto, es particularmente bueno para identificar el estroncio, el rubidio y otros elementos que con frecuencia son ingredientes clave en la firma de un flujo.

"XRF es una tecnología de haz", dice Zipkin. "Golpea el átomo objetivo, quita los electrones de la órbita, los excita, y luego, cuando descienden [into normal orbit]emiten la energía característica que el dispositivo mide".

Andrew Zipkin recolectando muestras de obsidiana en Arizona. (Crédito: Cortesía de Ben Walker)

Los dispositivos XRF basados ​​en laboratorio se han reducido a lo largo de los años: "El primer XRF [machine] que usé en los años 80 llenaba una habitación", dice Shackley, director del Laboratorio de Geoarqueología XRF. "Ahora el equipo se encuentra en una computadora de escritorio, un poco más grande que una caja de pan". Fuera del laboratorio, la tecnología ha visto una reducción de personal aún más impresionante.

Los primeros dispositivos portátiles comerciales XRF (pXRF) llegaron en la década de 1990, destinados a aplicaciones industriales como la minería exploratoria y el control de calidad en la fabricación de cemento. Pronto encontraron su camino en manos de muchos arqueólogos. En aquellos primeros años de adopción, el entusiasmo por el potencial de la nueva herramienta a veces superó el rigor científico y los resultados no siempre fueron confiables.

Los métodos y estándares en todo el campo han mejorado desde entonces, al igual que los dispositivos portátiles, que siguen siendo más baratos y precisos. Los dispositivos pXRF de hoy, que "parecen una combinación de una pistola de rayos y un secador de pelo", dice Zipkin, cuestan menos de $ 40,000.

"Uno puede ponerlo en una bolsa de mano y llevarlo a casi cualquier parte del mundo", dice Frahm. “Ya no tenemos que solicitar permiso para exportar algunos artefactos a un laboratorio distante. En cambio, podemos trabajar donde están los artefactos, ya sea en un museo, en un laboratorio de campo o incluso en un sitio arqueológico en sí mismo ".

Agrega: "En solo 10 o 20 segundos, podemos saber dónde se originó un artefacto de obsidiana en particular, hace cientos, miles o incluso cientos de miles de años".

Fechas que no tienen agua

Si bien las herramientas para determinar la fuente de la obsidiana se vuelven cada vez más fáciles de usar, la hidratación de la obsidiana, un método utilizado para datar el material, sigue siendo problemático.

Una daga de dragonglass de Juego de tronos. (Crédito: HBO)

Desarrollado a mediados del siglo XX, el método aprovecha el hecho de que una superficie de obsidiana comienza a absorber el agua de la atmósfera tan pronto como se expone al aire. Hasta la fecha del artefacto, los investigadores toman una sección transversal y observan el borde de hidratación, un indicador de cuánto ha penetrado el agua en el vidrio volcánico.

"Es una gran idea, pero es casi imposible ponerla en práctica", dice Zipkin, quien dice que los resultados son "realmente una suposición educada".

Esto se debe a que la velocidad de penetración de la humedad se ve afectada por numerosos factores, entre ellos la temperatura y la humedad. Una diferencia de temperatura de 1 grado Celsius, por ejemplo, puede cambiar la tasa de hidratación en un 10 por ciento; un solo evento, como un incendio forestal que pasa por la ubicación del artefacto, podría restablecer completamente el borde de hidratación.

La mayoría de los arqueólogos datan artefactos de obsidiana por contexto, qué más se encontró con él en el sitio, y los métodos de datación relativa, como la edad de la capa de sedimento en la que se encontró.

Seguimiento de viajes antiguos

A medida que los grupos de cazadores-recolectores se movían a través de paisajes prehistóricos, recogían obsidiana y dejaban escamas de ella después de hacer o reafilar herramientas, crearon mapas de su movimiento que los arqueólogos pueden seguir con mayor precisión.

Rastreando los caminos que la obsidiana recorrió con los humanos primitivos, dice Frahm, puede reconstruir la forma en que las personas "utilizaron su entorno y cubrieron sus necesidades de subsistencia a través de la movilidad a través del paisaje y las conexiones con otros grupos".

En 2018 en Science, por ejemplo, Zipkin y sus colegas publicaron un trío de artículos sobre hallazgos, incluidos artefactos de obsidiana, en el sitio de Olorgesailie en Kenia. Las piezas de obsidiana, con más de 300,000 años de antigüedad, provinieron de múltiples flujos de hasta 70 millas de distancia: una distancia significativamente mayor que el territorio promedio de los grupos de cazadores-recolectores. Esto significa que los coleccionistas de obsidiana pueden haber viajado al territorio de otro grupo o haber intercambiado con ellos por el material. Ambos escenarios sugieren que los humanos eran cognitivamente capaces de interacciones sociales complejas y planeaban expediciones a larga distancia más de 200,000 años antes de lo que se pensaba.

Obsidiana continúa contándonos más no solo de nosotros mismos, sino de nuestros familiares evolutivos más cercanos.

Un afloramiento de obsidiana en Armenia proporcionó materias primas para las herramientas que se encuentran cerca. (Crédito: Cortesía de Ellery Frahm)

En febrero, por ejemplo, en el Journal of Archaeological Science: Reports, los investigadores describieron artefactos de obsidiana de hasta 73,000 años de antigüedad, hechos de materia prima del valle del río Baksan. La ubicación es la única fuente de obsidiana conocida en el norte del Cáucaso, parte de un tramo accidentado de tierra montañosa que se extiende a lo largo del sur de Rusia y la República de Georgia.

Los artefactos se encontraron en sitios a 150 millas de Baksan y, según el estilo, fueron hechos por diferentes grupos de neandertales culturalmente distintos. Es el último golpe a la idea de que los neandertales eran menos móviles y menos capaces de conectarse en red que los primeros humanos modernos.

Ekaterina Doronicheva, autora principal del artículo y arqueóloga en el Laboratorio de Prehistoria en San Petersburgo, Rusia, dice que la fuente de obsidiana de Baksan fue probablemente una zona de contacto entre diferentes poblaciones: "Podemos asumir la existencia de contactos culturales entre estas regiones. . . y que los grupos neandertales locales formaban parte de las redes sociales desarrolladas ".

A medida que la tecnología mejora y los arqueólogos encuentran sitios adicionales, la obsidiana seguirá siendo el cristal a través del cual vemos nuestra profunda historia.

"Es un poco como ser Sherlock Holmes", dice Frahm. "Estamos tratando de extraer hasta el último fragmento de información de estos objetos que simplemente se tiraron a un lado en el pasado".

                                
                                
                                

                                

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