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¿Cuándo empezaron a envejecer los humanos?

                                

                                
                                

(Crédito: Monkey Business Images.Shutterstock)

En la edad 116, Kane Tanaka de Japón fue recientemente coronada como la persona más vieja en la Tierra. Tiene seis años menos que la vida humana más larga registrada: 122 años y 164 días alcanzados por una mujer francesa, Jeanne Louise Calment, antes de su muerte en 1997.

Mientras que cumplir 100 años puede hacerte gritar en el programa Today, no hay nada de interés periodístico sobre la supervivencia en tus 70s. Eso es solo esperado en base a la esperanza de vida. En los Estados Unidos, en promedio, los varones recién nacidos viven hasta los 76 años y las mujeres hasta los 81, según las últimas estadísticas del Centro Nacional de Estadísticas de Salud. Durante la mayor parte del siglo pasado, la esperanza de vida ha aumentado, gracias a la mejora de la atención médica, la higiene y la nutrición.

Pero, ¿y antes del advenimiento de la modernidad, digamos, 30,000 años antes? Es una pregunta que muchos científicos han tratado de responder: si los antiguos Homo sapiens perecieron en sus 30 años o vivieron hasta el otoño de sus vidas

¿Cuántos años tiene la vejez?

Hay poca duda entre los antropólogos de que la capacidad biológica real para alcanzar la vejez se remonta: al alba de nuestra especie hace unos 300.000 años, o incluso antes, a los orígenes del género Homo hace aproximadamente 2 millones de años. Hemos tenido la capacidad de sobrevivir en nuestros años 70 y 80 durante mucho tiempo.

Lo que no está claro es con qué frecuencia se realizó este potencial. Los investigadores aún no están seguros de cuán común hubiera sido ver a los octogenarios en las sociedades de la Edad de Piedra.

Abuelos cazadores-recolectores

Una de las formas en que los antropólogos han tratado de responder a esta pregunta es a través de los datos de mortalidad de las personas actuales con estilos de vida más tradicionales. En particular, han estudiado a los forrajeros y agricultores de subsistencia con una exposición mínima a la medicina o tecnología moderna. La idea es que tales grupos tengan los hábitos y peligros más similares a nuestros ancestros antiguos.

Para las sociedades tradicionales, la esperanza de vida desde el nacimiento es de 3 a 4 décadas, en comparación con las 7 a 8 décadas de las sociedades contemporáneas e industrializadas. Pero, esto puede dar la falsa impresión de que los cazadores-recolectores se están desmoronando en gran medida en sus 30 años. No es así.

Esta tabla muestra el número de años que alguien puede esperar vivir al nacer y a los 65 años. Observe el aumento en la esperanza de vida para aquellos que llegan a 65. (Crédito: NCHS)

El valor incluye las muertes durante la infancia y la niñez, la fase de la vida más riesgosa para la mayor parte de la historia humana, y aún hoy en día en muchas partes del mundo. Una revisión de 2013 encontró que en 18 grupos recientes de cazadores-recolectores, una cuarta parte de los niños mueren antes de sus primeros cumpleaños y casi la mitad (48 por ciento) lo hace antes de los 15 años. Los valores eran casi idénticos a los de 43 civilizaciones históricas encuestadas, incluida la Roma Clásica , Japón medieval y Europa renacentista. Esto significa que, sin la medicina y la tecnología modernas, los bebés solo han tenido un 50-50 de supervivencia hasta los 15 años, en todos los tiempos y lugares en los que tenemos datos históricos o etnográficos. A modo de comparación, en los países occidentales modernos de hoy, las tasas de mortalidad son de alrededor del 1% para los niños (0-15 años) y del 0,1% para los bebés.

Por lo tanto, la abundancia de fallecimientos tempranos reduce la vida útil promedio desde el nacimiento en las sociedades tradicionales.

Otras medidas de longevidad proporcionan una mejor idea de la composición demográfica de un grupo. En su lugar, tome la esperanza de vida solo para las personas que llegan a cumplir 15 años. De este subconjunto, casi dos tercios alcanzan sus finales de los 60 o 70, según un análisis de 2007 de 12 sociedades tradicionales.

Teniendo en cuenta los 15 años o más, el estudio también calculó la edad a la que muere la mayoría de las personas, o la edad modal en el momento de la muerte (sí, la estadística de "media, mediana y modo" que nunca pensó que usaría en cuarto grado). Este valor para forrajeros y agricultores tradicionales fue de 72, equivalente a la edad en que murió la mayoría de los suecos a mediados del siglo XVIII. La edad modal de muerte para los Estados Unidos en 2002 fue de 85.

Como lo expresaron los autores del estudio, "El final efectivo del curso de la vida humana en las condiciones tradicionales parece ser justo después de los 70 años". Cualquier persona que supere la infancia tiene una buena posibilidad de convertirse en un anciano.

Este gráfico se compara cuando los individuos de varias sociedades tienen más probabilidades de morir. (Crédito: Michael Gurven y Hillard Kaplan)

Certificados de Nacimiento Boney

Por supuesto, hoy nadie está experimentando condiciones idénticas a las de nuestros predecesores de la Edad de Piedra. Por lo tanto, para comprender la antigüedad de la vejez, otros antropólogos han estudiado directamente antepasados ​​humanos, o al menos los huesos y dientes que dejaron atrás

Los investigadores intentarán asignar una edad de muerte a los restos de humanos antiguos para estimar la prevalencia de ancianos en una población. Pero hay dos problemas principales con este enfoque. Primero, la colección de esqueletos debe ser representativa del grupo completo. No solo un grupo aleatorio de personas que murieron y fueron preservadas por más de 20,000 años, sino una instantánea auténtica de las tasas de desaparición en diferentes edades. Para abordar este problema, los investigadores usan métodos estadísticos para verificar si tienen suficientes restos óseos para hacer inferencias significativas.

El otro problema es que es imposible determinar con precisión la edad de un esqueleto adulto. A medida que los niños crecen, sus huesos se fusionan y los dientes se desarrollan a lo largo de un calendario predecible. El último indicador de edad definitivo se produce en la adolescencia tardía, cuando emergen los terceros molares, o muelas del juicio. Después de eso, los cálculos son confusos y se basan en la cantidad de desgaste que se acumula en los huesos y dientes con cada año que pasa. Por supuesto, la dieta y los niveles de actividad influyen en esta métrica, por lo que el método no es preciso. Solo coloca a las personas dentro de una década aproximadamente de su edad real (es totalmente irreal cuando envejecen esqueletos adultos hasta el año en CSI o Bones).

Una tabla que se usa para combinar el desgaste dental con corchetes de edad aproximada. (Crédito: Lovejoy (1985))

Dada esta limitación, los antropólogos simplemente identificaron todos los esqueletos con terceros molares y luego los dividieron en categorías de "adulto joven" (20-40 años) y "adulto mayor" (más de 40).

Este enfoque se aplicó por primera vez a los dientes fósiles de 768 individuos, incluidos el Homo sapiens Paleolítico Europeo, los Neandertales y especies anteriores de ancestros humanos. Los adultos mayores estuvieron presentes en todos los períodos de tiempo, pero fueron, con mucho, los más comunes entre los restos de H. sapiens europeos de los últimos 50,000 años, lo que sugiere un aumento de más de 5 veces en los individuos ancianos. Los humanos modernos, según esta medida, tenían muchos más individuos que llegaron a la vejez que nuestros primos evolutivos.

Un estudio más reciente que utiliza este método, comparó el Homo sapiens y los neandertales de la Edad de Piedra con esqueletos arqueológicos de los últimos 10,000 años, así como con datos de muertes históricas y etnográficas. La proporción de adultos mayores de la Edad de Piedra era escasa en comparación con la de personas de los últimos 10,000 años. La longevidad de los adultos, al menos según lo medido durante miles de años, en realidad ha aumentado.

Sin embargo, otros científicos no están de acuerdo con las implicaciones de estos estudios, argumentando que el enfoque no proporciona una imagen honesta de la presencia de los ancianos en el pasado.

En cualquier caso, está claro en los fósiles y las sociedades tradicionales de hoy en día que incluso sin la medicina moderna o la tecnología, los humanos pueden llegar a sus años geriátricos. La vejez no es nada nuevo.

                                
                                
                                

                                

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