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Con el Mars InSight Lander Stuck, la NASA intenta hackear una solución con los clones terrenales

                                

                                
                                

Los ingenieros preparan el módulo de aterrizaje Mars InSight de la NASA para su lanzamiento al planeta rojo. (Crédito: NASA)

El mes pasado, el módulo de aterrizaje Mars InSight de la NASA comenzó a excavar en el Planeta Rojo. Su instrumento HP3 (Paquete de Flujo de Calor y Propiedades Físicas) fue diseñado para excavar y medir Marte desde el subsuelo, descubriendo nuevas evidencias geológicas sobre cómo fluye el calor a través del suelo marciano. La parte de este instrumento que realmente se introduce en el suelo se conoce como el topo. Estaba destinado a penetrar hasta 16 pies de profundidad. Pero se detuvo apenas unas horas después de que comenzara a cavar. El topo solo lo hizo a un pie de profundidad

Desde entonces, los científicos de la misión han estado trabajando arduamente para descubrir cómo volver a hacerlo. Su mejor estimación actual, según Tilman Spohn, investigador principal del instrumento HP3, es que el lunar golpeó una roca o una capa de grava. Pero admite que eso es en parte especulación. También es posible que el taladro se enganche en su propia estructura de soporte de alguna manera. El equipo debe investigar todas las posibilidades antes de actuar.

Pruebas en casa y en Marte

El instrumento HP3 de InSight tiene copias aquí en la Tierra que los científicos pueden usar para probar mientras trabajan en soluciones. (Crédito: NASA / JPL-Caltech / DLR)

Para averiguarlo, el equipo de la NASA ha recurrido a un conjunto de herramientas de diagnóstico, como la cámara de InSight y otros sensores. Pero también están tratando de recrear el problema con los modelos de ingeniería aquí en la Tierra. InSight tiene un gemelo, actualmente ubicado en Berlín, y muchas más copias de sus diversos instrumentos, incluido el topo. Y los ingenieros han estado practicando con estos módulos de aterrizaje de clones desde el fracaso, tratando de recrear el problema que están viendo en Marte, y luego idear una manera de hacer que los lunares terrenales vuelvan a cavar. Sólo entonces intentarán corregirlos en InSight real.

Spohn señala que todo el proceso es lento, y puede pasar otro mes antes de que el equipo esté listo para intentar cualquier intento de corrección en Marte. Incluso una vez que diseñan una solución, puede requerir escribir un nuevo software, probarlo en los modelos de la Tierra y luego enviarlo a InSight real antes de que ocurra cualquier acción.

Así que, por el momento, los equipos en el Centro Aeroespacial Alemán, que proporcionó el instrumento HP3, y en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que dirige la misión InSight, trabajan juntos para encontrar la causa y las posibles soluciones para El problema de excavación de InSight.

Posibles conclusiones

Hay escenarios que podrían detener la misión donde se encuentra. "Si es un bloque de roca de 1 metro (3 pies) en el lugar", dice Spohn, "no hay forma de que podamos manejar esa situación. La esperanza es que estemos golpeando contra una pequeña roca, digamos la mitad del tamaño del lunar. Podríamos dejar eso a un lado si seguimos atacando ”. Spohn llama a esto el enfoque de“ fuerza bruta ”.

Una forma en que los científicos están considerando la posibilidad de ayudar al martillo de mole hacia abajo sería presionar el lunar o su estructura de soporte, probablemente con el brazo de InSight, para darle más fuerza y ​​limitar cualquier retroceso. En este momento, parte del problema podría ser que el lunar está rebotando en la roca en lugar de atravesarlo, por lo que agregar más presión podría ayudarlo a excavar. Pero empujar hacia abajo no es para lo que se diseñó el brazo, por lo que las pruebas con los modelos en la Tierra serían tan importantes antes de probarlas en la nave de $ 800 millones en Marte.

Si continúan martillando y doblando o rompiendo parte del módulo de aterrizaje, no hay soluciones en el Planeta Rojo. "Si te equivocas, se ha ido", dice Spohn. Pero también señala que si el lunar comienza a cavar libremente nuevamente, podría alcanzar su profundidad objetivo en aproximadamente cuatro horas, y le queda mucha energía para hacerlo. InSight funciona con energía solar y fue diseñado para dos años de servicio en la Tierra. InSight solo llegó a Marte en noviembre, por lo que le queda mucho tiempo

Si surge el peor de los casos y el lunar no puede continuar, Spohn admite: "Perderíamos una gran cantidad de ciencia". El lunar debe descender al menos 10 pies para lograr su objetivo de medir el flujo de calor desde Marte. interior. "Pero todavía hay cosas por hacer", dice. Los otros instrumentos de InSight están funcionando según lo planeado, y aún obtendrían información del pie de Marte que InSight ha podido excavar. "Todavía sería algo que no se ha hecho antes", dice Spohn. "No es tan audaz como se planeó originalmente, pero sigue siendo una buena ciencia"

                                
                                
                                

                                

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