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Escarabajos de estiércol navegan a la luz de la luna polarizada

                                

                                
                                

Los escarabajos peloteros pueden navegar usando luz polarizada, pero solo los escarabajos nocturnos pueden usar la luz tenue de una luna creciente. (Crédito: Michael Potter11 / shutterstock)

Como los humanos a lo largo de la historia, resulta que los escarabajos son navegantes celestes. La dirección es importante para los escarabajos. Cuando cae una carga de elección, quieren agarrar su bola y rodar en una línea tan recta como puedan manejar. En este sentido, no están navegando tanto (lo que implica un destino), sino que se orientan por los cielos.

Los escarabajos que trabajan durante el día pueden usar el sol. Pero los escarabajos nocturnos dependen de la luz de la luna, y eso aumenta y disminuye a lo largo del mes. Resulta que los escarabajos peloteros dependen específicamente de la polarización de la luz, la orientación de las ondas de luz, para orientarse. Y eso puede ser mucho más complicado cuando la luz de la luna es escasa. Los investigadores dirigidos por James Foster de la Universidad de Lund en Suecia se propusieron descubrir cuánta polarización cambia a lo largo del ciclo lunar. Publicaron sus resultados el 28 de enero, en el Journal of Experimental Biology.

Leyendo un mapa del cielo

La lectura de los mapas de polarización no es inusual para los insectos. Muchos lo hacen durante el día, cuando la luz solar que entra a través de la atmósfera de la Tierra se polariza, creando un mapa de ángulos de luz a través de los cielos a las criaturas que pueden ver esas cosas. Y la luz de la luna tiene el mismo efecto. Pero a medida que la luna se reduce a la media luna y luego a la Luna Nueva, cuando no hay luna visible, la polarización disminuye.

Los escarabajos que normalmente trabajan durante el día pueden usar la luz de la luna polarizada brillante para navegar, siempre que puedas despertarlos, dice Foster. Pero a diferencia de sus hermanos nocturnos, no pueden usar la luz polarizada tenue, como una luna creciente. "Así que hay mucha adaptación en las especies nocturnas que las hace buenas para recolectar luz", dice Foster. "Se parecen mucho a los radiotelescopios. Combinan ángulos amplios para recuperar señales, en el sacrificio de escalas espaciales ".

Por el contrario, las especies nocturnas sustituyen perfectamente la luz de la luna a la luz solar polarizada; de nuevo, una vez que las convenzas para que hagan algo durante sus horas normales de descanso.

Incluso los escarabajos nocturnos tienen algunos problemas cuando la luz de la luna es realmente escasa. "Es de suponer que usan las estrellas", dice Foster, "pero es mucho peor". Los estudios anteriores también han analizado si los escarabajos pueden usar la banda brillante de la Vía Láctea para orientarse a sí mismos, y encontraron que sí pueden, aunque es menos brillante, y por lo tanto menos útil, que la luz de la luna llena. En su mayoría dependen del contraste entre las brillantes salpicaduras de estrellas de la Vía Láctea y las bandas más oscuras y polvorientas.

La contaminación lumínica también puede confundir a los escarabajos. La luz adicional, en su mayoría no polarizada, inunda la visión de los escarabajos, lo que hace que sea más difícil orientarse, pero generalmente solo cuando la luz de la luna es débil para empezar. Bajo la luna llena, pueden ignorar la mayoría de la contaminación lumínica.

                                
                                
                                

                                

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