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Con el ADN humano antiguo, la profunda historia de África está llegando a la luz

                                

                                
                                

El ADN antiguo puede revelar mucho sobre la historia genética de África porque es anterior a los principales eventos como la esclavitud y el colonialismo, que afectaron a las poblaciones y territorios de África. (Crédito: Zita / shutterstock)

En 2010, circunstancias extraordinarias permitieron a los genetistas reconstruir el primer genoma completo de un humano antiguo: el ADN provenía de una bola de pelo, congelada por 4.000 años en el suelo de Groenlandia. Desde entonces, los métodos han mejorado tanto en costo y eficiencia que los documentos individuales ahora reportan datos genómicos de cientos de personas muertas (aquí, aquí, aquí). El ADN antiguo (aDNA) se ha publicado desde más de 2,000 ancestros humanos, que se remonta a 430,000 años atrás.

Pero alrededor del 70 por ciento de esas secuencias son de Eurasia, donde las temperaturas frías favorecen la preservación del ADN y se han realizado considerables investigaciones arqueológicas. Para los investigadores interesados ​​en la historia genética de Europa y Asia, hay muchos esqueletos excavados en museos y otras colecciones, y es muy probable que esos huesos tengan un ADN apreciable.

La situación es diferente en África, el lugar donde se originó el Homo sapiens hace unos 300,000 años y ha seguido diversificándose desde entonces. A pesar de la prominencia de África en la historia humana, hasta el momento solo se han publicado 30 genomas antiguos entre 300 y 15,000 años de antigüedad en el continente.

Parte de la razón es metodológica y ambiental: las condiciones cálidas y húmedas destruyen el ADN en restos humanos, mucho antes de que los genetistas intenten extraerlo. Sin embargo, en 2015, los científicos demostraron que la preservación de un ADN puede ser 100 veces más alta en el pétreo (hueso denso que rodea el oído interno) que otras partes del esqueleto. En 2018, los investigadores utilizaron este hueso para recuperar los genomas africanos más antiguos hasta el momento, a partir de esqueletos de 15.000 años excavados en una cueva en Marruecos.

Es poco probable que los genetistas capturen ADN africano mucho más antiguo que eso. Entonces, el hallazgo petroso es un "cambio de juego", no un creador de milagros. Pero los huesos de entre 5.000 y 15.000 años de antigüedad, que rodean el inicio del Holoceno, nuestra época geológica actual, pueden revelar mucho sobre la historia genética de África. Esto se debe a que son anteriores a los principales eventos que afectaron a las poblaciones y territorios africanos. Estos incluyen el comercio de esclavos y el colonialismo. Anteriormente, había importantes migraciones dentro de África vinculadas a la propagación de pastores y agricultores, comenzando hace unos 5.000 años

"Lo que vemos es esta enorme cantidad de ruido de los últimos 5,000 años", dice Elizabeth Sawchuk, una arqueóloga que trabaja en África Oriental.

El ADN de los restos del Holoceno permitiría a los investigadores mirar más allá de este ruido, para vislumbrar el mapa genético de África antes de la agricultura y las migraciones históricas. Y ahora, es tecnológicamente posible.

Sin embargo, hay razones para hacer una pausa, ya que los estudios de ADN antiguos reciben críticas. Los arqueólogos e historiadores acusan a los genetistas de hacer afirmaciones radicales basadas únicamente en datos de ADN, sin considerar los siglos de evidencia y los estudios acumulados por otros campos. También se han planteado preocupaciones éticas acerca de tomar muestras de esqueleto fuera de África y en laboratorios occidentales para el proceso destructivo de secuenciación genética. Además, los resultados pueden alimentar los reclamos de ascendencia sobre territorios o patrimonio cultural y, por lo tanto, afectar a personas vivas que no dieron su consentimiento para la investigación

En este contexto, algunos científicos están procediendo con cautela, y varios proyectos africanos de ADN están en marcha. Uno de los más grandes es liderado por Sawchuk, la arqueóloga Mary Prendergast y el genetista David Reich, quien dirige el laboratorio de ADN en la Escuela de Medicina de Harvard.

Discover habló con Sawchuk, un investigador postdoctoral en la Universidad de Stony Brook, sobre los riesgos y recompensas potenciales del ADN de África.

¿Por qué es importante el ADNn africano?

Es donde nuestra especie evolucionó, donde hemos estado más tiempo. Y, como consecuencia, África tiene la mayor diversidad genética de cualquier otro lugar del planeta. Potencialmente, nos dirá lo más acerca de nuestra especie, pero es un área que conocemos menos.

¿Porqué es eso?

En gran parte debido a la investigación con fondos insuficientes. África es muy caro para ir. El continente es enorme. Las áreas son inaccesibles por razones geográficas, ambientales y políticas. Como resultado, hay menos esqueletos y sitios arqueológicos identificados para esta enorme área y gran período de tiempo. [Also aDNA] la preservación es mala porque el calor, la humedad y el agua destruyen el contenido orgánico de los huesos. Lograr que un ADN fuera de este continente fuera considerado como algo que a todos nos encantaría hacer, pero nadie podría hacer.

Ahora que es tecnológicamente viable, ¿por qué los investigadores deberían ser cautelosos?

Los restos humanos son el único vínculo directo que tenemos con el pasado. Tenemos muchos menos esqueletos en África que en otras partes del mundo, por lo que cada esqueleto es increíblemente precioso. Eso supone una carga muy grande para estos proyectos genéticos en términos de la cantidad de material que están muestreando, la cantidad de sitios que están muestreando, si están muestreando todos los sitios.

Existe una tensión fundamental: no sabes qué esqueletos y sitios tendrán preservado el ADN, así que solo tienes que probarlos todos. Pero si los probamos todos ahora, en 5 años, 10 años, 15 años, 50 años, la ciencia puede ser completamente diferente y es posible que nos limitemos en el futuro. Así que es una línea apretada para caminar.

¿Cuáles son algunas de las preocupaciones de los africanos actuales?

En un continente tan grande de África, [countries] con historias coloniales individuales e impuestas, existen formas muy diferentes de abordar su propia herencia nacional. Transportar material fuera de África a una habitación limpia, para que podamos minimizar la contaminación y maximizar la posibilidad de obtener una secuencia, ese es el paralelo de muchas de las justificaciones coloniales para eliminar artefactos de sus países de origen a instituciones europeas o estadounidenses mejor financiadas. . Por lo tanto, debe haber mucha sensibilidad sobre cómo se abordan, muestrean, procesan y finalmente devuelven los restos humanos.

¿Cómo ha respondido su proyecto a estas preocupaciones y otras críticas de la investigación de ADNn?

Se tardó mucho más en comparación con otros proyectos genéticos para comenzar: conseguir los permisos, realmente involucrar a todos y hacer esto bien. Solo lleva tiempo, cara a cara. Las personas que pueden ir allí, proponen esta investigación, contratan a colaboradores africanos en un cargo de alto nivel y luego hacen este proyecto juntos y en marcha.

Muchas de las críticas de otros proyectos de ADN son que es el ADN primero, luego la antropología. Este fue realmente un primer proyecto de antropología. Está motivado por preguntas que yo y muchos otros antropólogos hemos estado preguntando durante décadas, pero integrando esta nueva línea de evidencia, el ADN

.

Es absolutamente realmente emocionante que tengamos esta nueva línea de evidencia, pero el ADN no será la clave mágica para todas estas respuestas. No es para la exclusión de décadas y cientos de años de estudios de alfarería, estudios de herramientas antiguas, arqueología del paisaje, etnografías. Estas son todas las piezas de un rompecabezas que debemos armar. Esto siempre tendrá que ser un esfuerzo interdisciplinario, donde trabajamos con otros tipos de científicos y trabajamos con las comunidades locales.

Esto es tan emocionante. Solo tenemos que asegurarnos de hacerlo bien, ahora mismo.

¿Qué has encontrado hasta ahora?

Hemos tomado muestras de instituciones en Tanzania, Zambia y Kenia. Este será uno de los estudios de ADN africano más grandes hasta la fecha cuando se publique. Me ha volado la mente. Espero que le llegue a la mente a muchas otras personas

                                
                                
                                

                                

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