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Los primeros CubeSats en visitar Marte se han quedado en silencio

                                

                                
                                

La nave espacial MarCO llegó exitosamente a Marte el año pasado, pero recientemente perdió contacto con la Tierra. (Crédito: NASA / JPL-Caltech)

Cuando la misión InSight de la NASA llegó a Marte el año pasado, no estaba sola. Estaba acompañado por dos satélites diminutos llamados CubeSats, o en este caso, MarCO, para Mars Cube One. Fueron los primeros CubeSats en visitar el Planeta Rojo. La pareja, apodada EVE y WALL-E, después de los robots ficticios de Pixar, retransmitió información del descenso de InSight. Pero su verdadera misión era simplemente mostrar sus habilidades tan lejos de casa y demostrar que misiones tan pequeñas (el programa MarCO total solo cuesta $ 18.5 millones) podrían tener éxito en el espacio profundo.

Los satélites hicieron su trabajo. Pero ahora, más de dos meses después de que aterrizara InSight, los CubeSats se han quedado en silencio mientras continúan a la deriva más allá de Marte, y la NASA no espera tener noticias de ellos nuevamente.

Los pequeños satélites hacen un gran trabajo

Las misiones de CubeSat han demostrado ser populares en la órbita de la Tierra, ya que su bajo costo y su pequeño peso de lanzamiento significan que muchas universidades pueden permitirse realizar su propia ciencia orbital. Pero es raro que se aventuren tan lejos de casa. El éxito de WALL-E y EVE es una prueba de que los satélites pequeños están a la altura del desafío. Y muestran que es posible enviar misiones científicas altamente enfocadas y de seguimiento a Marte. La mayoría de los CubeSats son aproximadamente 4 pulgadas cuadradas, pero los satélites MarCO son en realidad seis unidades agrupadas en una, dejando a cada uno aproximadamente el tamaño de un maletín.

Los satélites MarCO llevaban cámaras, equipos de comunicaciones y paneles solares para mantenerse cargados. Se lanzaron con InSight en el mismo cohete, pero luego se separaron y se dirigieron a Marte. Mantuvieron el ritmo y llegaron al objetivo para enviar fotos e información sobre el aterrizaje de InSight. La NASA tenía un respaldo en forma de satélites de tamaño completo para rastrear InSight, si MarCO se hubiera extraviado, pero la ayuda no fue necesaria, ya que los satélites diminutos hicieron su trabajo de manera admirable.

Sin embargo, ahora la NASA no ha tenido noticias de los satélites MarCO en más de un mes. WALL-E hizo ping a su casa el 29 de diciembre, mientras que EVE se registró por última vez el 4 de enero. La NASA tiene dudas de que volverán a registrarse, pero su éxito se considera una buena señal para el futuro de CubeSats en las misiones de la NASA.

                                
                                
                                

                                

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