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Las investigaciones que muestran incrementos más pronunciados del calor del océano no son exactamente nuevas Entonces, ¿qué pasa con todos esos titulares?

                                

                                
                                Ha habido una buena evidencia de que los océanos se estaban calentando más rápido de lo que se pensaba. Ahora, los científicos han juntado las piezas del rompecabezas.

La tendencia en la cantidad de calor en los océanos se muestra para el período de 1993 a 2015. Los tonos amarillo, naranja y rojo muestran ubicaciones donde el calor del océano ha aumentado. (Fuente: Lijing Cheng & NCAR. Obtenido de https://climatedataguide.ucar.edu/climate-data/ocean-temperature-analysis-and-heat-content-estimate-institute-atmospheric-physics.) grace19459002]

Así que esta mañana, mientras bebo mi café y reviso los titulares de las noticias, veo esto en el New York Times: "El calentamiento del océano se está acelerando más rápido de lo que se cree, encuentra una nueva investigación".

La historia trata sobre un nuevo artículo publicado el jueves en la revista Science titulado "¿Qué tan rápido se calientan los océanos?"

Este es un gran problema, porque el calentamiento global causado por el hombre no afecta solo a la superficie de la tierra. De hecho, más del 90 por ciento del calor del calentamiento global se absorbe en los océanos. Eso ha ayudado a prevenir aumentos mucho más pronunciados de la temperatura en tierra firme.

Pero todo ese calor que entra en los océanos no es realmente un fenómeno benigno. Al hacer que las aguas del océano se expandan, contribuye al aumento del nivel del mar. El calor también puede hacer que las tormentas sean más destructivas, y está ejerciendo una enorme presión sobre los ecosistemas oceánicos, de los que dependemos en gran medida para la alimentación.

Y a largo plazo, lo que va a los océanos no se queda en los océanos. Eventualmente, el calor sale del agua para contribuir al calentamiento de las temperaturas atmosféricas en todo el mundo.

Entonces es muy importante saber exactamente la cantidad de calor que entra. Con eso en mente, revisé otras historias sobre el nuevo artículo en Science, y vi que muchas de ellas aparecían en titulares similares a los de N.Y. Times.

Más sobre el artículo científico en un minuto. Pero primero, debo decir que me di cuenta de que había visto titulares muy similares antes. Sólo en octubre pasado, por ejemplo, vi esto en Scientific American: "Los océanos se están calentando más rápido de lo esperado". Según la historia, un "nuevo estudio publicado ayer en la revista Nature concluyó que los océanos globales pueden estar absorbiendo a 60 por ciento más de calor desde la década de 1990 que las estimaciones más antiguas habían encontrado ".

Y hace casi dos años, el Washington Post publicó este titular: "Los océanos del mundo están acumulando enormes cantidades de calor, y es incluso más de lo que pensábamos". Eso se basó en un estudio publicado en la revista Science Advances. En un comunicado de prensa al respecto, el coautor del estudio Keven Trenberth, del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica, dijo que "el planeta se está calentando mucho más de lo que pensábamos".

Hmmm. Hace dos años ya sabíamos que el planeta se estaba calentando mucho más de lo que pensábamos. Entonces, ¿qué pasa con los titulares de hoy, que parecen sugerir que no sabíamos esto?

Durante bastante tiempo, los científicos han tenido buenas razones para creer que los océanos han estado sufriendo más calor de calentamiento global que el estimado en un informe importante en 2014 del Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de 2014. Y más recientemente, la investigación ha confirmado esas sospechas.

Si lees más allá del título y más abajo en la historia del New York Times, que en realidad es bastante buena, verás que el nuevo artículo no es para nada un artículo de investigación que presente un nuevo avance importante. En realidad, se trata de una evaluación basada en una investigación original previa sobre el estado del conocimiento sobre el aumento del contenido de calor en el océano, o "OHC", como lo califican los científicos. Y como concluye la evaluación, "Múltiples líneas de evidencia de cuatro grupos independientes ahora sugieren un calentamiento más fuerte observado por las OHC"

En base a gran parte de la cobertura que encontré hoy, usted podría fácilmente concluir que la nueva evaluación produjo nuevos hallazgos dramáticos. Pero los resultados se han acumulado durante algunos años, al igual que los titulares, algunos de ellos bastante dramáticos. Ahora, los autores de la nueva evaluación han reunido múltiples líneas de investigaciones previas para proporcionar una imagen más clara de lo que se conoce actualmente.

Esa imagen muestra que los océanos se están calentando un 40 por ciento más rápido de lo que estima el informe de los EE.UU. Y las cosas están empeorando cada vez más. Como Trenberth, uno de los autores, me lo envió por correo electrónico hoy: "Hay signos claros de aceleración".

Las mejores estimaciones de la cantidad de calor que el calentamiento global está causando en los océanos se basa en parte en nuevas formas de reunir datos de diferentes fuentes. Desde principios de la década de 2000, se han proporcionado datos precisos mediante una red moderna de sensores de calor oceánicos flotantes, llamada la red Argo. Pero antes de eso, la información fue recopilada por sensores menos precisos llamados batitermógrafos prescindibles.

Debido a imprecisiones, los datos de los sensores más antiguos contenían sesgos. Gracias a una investigación reciente, los científicos han encontrado formas de lidiar con este problema, proporcionando una mejor imagen de cuánto más calor han estado haciendo los océanos en comparación con el pasado.

La imagen también ha sido mejorada por nuevas formas de lidiar con otro problema molesto: en el pasado, porciones más grandes de los océanos no estaban controladas en la actualidad. "Los océanos no se observan bien a medida que retrocedemos en el tiempo", señala Trenberth.

En el pasado, los científicos trataron de lidiar con esto usando varias estrategias para llenar los vacíos. Pero estos tendían a producir estimaciones demasiado conservadoras. Más recientemente, las observaciones satelitales y el modelado por computadora han ayudado a mejorar las estimaciones de lo que ha estado ocurriendo en áreas de los océanos en gran parte no controladas.

Y aún otros investigadores han analizado los factores oceánicos que están influenciados por la temperatura del océano para obtener estimaciones independientes de cómo el almacenamiento de calor del océano ha cambiado con el tiempo.

En general, las estimaciones derivadas de estos estudios están en línea con lo que los modelos climáticos han estado diciendo. Los modelos han tendido a indicar más calentamiento del océano que lo que se había observado, y esa discrepancia había dado lugar a los críticos de la ciencia del cambio climático. Pero ahora, Trenberth y sus colegas autores dicen que la discrepancia se ha ido en gran parte

Una de las conclusiones más serias de la nueva evaluación son las posibles consecuencias de no poder salir del escenario habitual de altas emisiones de gases de efecto invernadero que atrapan el calor. Las proyecciones de modelos, que ahora sabemos que están alineadas con las observaciones, muestran que la cantidad probable de calentamiento del océano "tendría un impacto importante en los ecosistemas oceánicos y el aumento del nivel del mar a través de la expansión térmica", escriben los científicos.

Cuando se combinan las estimaciones de expansión térmica con el aumento proyectado del nivel del mar de los glaciares que se derriten y las capas de hielo, se obtienen números que "auguran muy malas consecuencias para muchas regiones costeras", me dijo Trenberth en un mensaje de correo electrónico.

Mi punto al escribir todo esto hoy es señalar que si presta demasiada atención a los titulares, podría tener la impresión de que la ciencia ocurre en ráfagas discretas de nuevos hallazgos de investigación. De hecho, la mayoría de las veces, la investigación avanza de manera incremental, con diferentes grupos de científicos que investigan un tema en particular de forma independiente y, a menudo, de diferentes maneras. Por lo general, un estudio no proporciona una visión definitiva de un fenómeno. Se requieren múltiples hallazgos, y en ocasiones un grupo de científicos que encajan esas piezas de rompecabezas, para producir una imagen más clara y convincente.

                                
                                
                                

                                

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