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La vida podría existir en el nuevo planeta descubierto alrededor de la estrella de Barnard

                                

                                
                                

La interpretación de un artista de cómo se ve la estrella b de Barnard, una super-Tierra recientemente descubierta a tan solo seis años luz de la Tierra, podría ser similar. (Crédito: ESO / M. Kornmesser)

A fines del año pasado, los astrónomos anunciaron que habían encontrado una súper-Tierra alrededor de la estrella de Barnard, uno de los soles más cercanos al nuestro. El descubrimiento de un planeta a solo seis años luz de distancia fue suficiente para entusiasmar a los astrónomos y al público por igual. Sin embargo, los investigadores que encontraron el planeta dijeron que sospechaban que el mundo helado no podía soportar la vida.

Pero ahora, un grupo de astrónomos está diciendo que tal pesimismo puede ser prematuro. En la Tierra, los respiraderos geotérmicos producen calor y crean entornos únicos donde la vida se desarrolla en lugares que, por lo demás, son difíciles de ganarse la vida, como la frígida y oscura profundidad de los océanos. El equipo dice que procesos similares podrían estar funcionando en este mundo, que está catalogado oficialmente como Barnard b.

La estrella de Barnard es una enana roja de poca masa, lo que significa que es pequeña, antigua y que solo emite una fracción de la energía que emite nuestro sol. El planeta mismo es aproximadamente tres veces la masa de la Tierra y orbita la estrella cada 233 días. Entonces, debido a su órbita distante alrededor de una pequeña estrella, el planeta debería ser un lugar bastante frío donde el agua se congelaría en la superficie.

Pero ¿qué pasa con el agua debajo de la superficie? El jueves por la mañana, en la 233 reunión de la American Astronomical Society en Seattle, Washington, un equipo de astrónomos reavivó el potencial de habitabilidad del planeta. Dijeron que si el mundo también tiene un gran núcleo de hierro / níquel y suficiente actividad geotérmica, características como las columnas y los respiraderos volcánicos podrían crear "zonas de vida" de agua líquida bajo la superficie congelada del mundo.

En la zona

Estas zonas de vida, según el coautor del estudio Edward Guinan de la Universidad de Villanova, pueden ser "similares a lagos subsuperficiales encontrados en la Antártida" aquí en la Tierra. El análogo más cercano, dijo, es el lago Vostok, que se encuentra muy por debajo del hielo en la Antártida, pero no se congela porque se calienta con el volcanismo. Los científicos recientemente encontraron evidencia de vida allí. Guinan también comparó estas zonas con las regiones cercanas a los posibles respiraderos hidrotermales en Europa, que es muy probable que contenga un océano completamente líquido debajo de una cubierta de hielo.

Europa, sin embargo, se calienta por la fuerza de la enorme gravedad de Júpiter, así como por la gravedad de sus lunas vecinas. En Barnard b, el calor vendría del planeta mismo. Aunque el equipo estima que la edad de la estrella de Barnard, y su planeta, es aproximadamente el doble que la de nuestro propio sol y sistema solar, si el planeta alberga un gran núcleo de hierro caliente, su mayor masa también puede mejorarlo y durar más. Actividad geotérmica. Sin embargo, Guinan señaló durante la conferencia que "no se sabe mucho acerca de las súper-Tierras. Nuestros modelos están por todas partes ".

Un núcleo de hierro líquido, según los estados de trabajo del equipo, podría ofrecer más protección contra la actividad mortal de su sol, ya que se sabe que las estrellas enanas M bañan sus alrededores con radiación que puede despojar las atmósferas de sus planetas, particularmente al comienzo de sus vidas. .

Cálculos cósmicos

El equipo se enfocó en la estrella de Barnard como parte del programa Villanova Living with a Red Dwarf, que ha estado en curso durante los últimos 20 años. "Estábamos esperando que se descubriera un planeta alrededor de la estrella de Barnard", dijo Guinan. Los investigadores determinaron la edad de la estrella y el planeta utilizando datos que se remontan a 2003. Según las mediciones del brillo de la estrella a lo largo del tiempo, determinaron que gira aproximadamente una vez cada 142 días. A partir de ahí, calcularon su edad (alrededor de 8,6 mil millones de años, o aproximadamente el doble de la edad del Sol) utilizando una relación llamada período-edad-actividad para las enanas rojas, que vincula la tasa de rotación y los niveles de actividad de una estrella con su edad.

El equipo también calculó la cantidad de rayos X y radiación ultravioleta que el planeta de la estrella recibiría a su distancia de 0,4 unidades astronómicas (1 unidad astronómica, o AU, es igual a la distancia Tierra-Sol) para determinar los efectos en Cualquier ambiente que Barnard b pueda albergar. Señalan que este efecto es mayor cuando la estrella es joven y más activa, y disminuye a medida que la estrella envejece. Dijeron que cuando una enana M como la estrella de Barnard es joven, rota más rápido y emite luz ultravioleta y de rayos X que es diez o cientos de veces más fuerte, respectivamente, que cuando es más antigua. Esos niveles de radiación tan altos probablemente dañarían o destruirían la atmósfera en cualquier planeta que la rodeara. Por otro lado, la joven estrella de Barnard también habría sido más luminosa, calentando su planeta, que estaba más cerca en el pasado, suficiente para una atmósfera compuesta de gases de efecto invernadero, aunque limitada en su vida útil, para tal vez mantener una temperatura superficial que podría soportar Agua líquida, aunque sea brevemente.

Actualmente, Barnard b solo recibe aproximadamente el 2 por ciento de la radiación que la Tierra recibe del Sol, y es un mundo frío con una temperatura superficial de casi -275 grados Fahrenheit (-170 grados Celsius). Si hoy queda agua, se congelaría en la superficie, con solo las profundidades del océano potencialmente habitables en zonas limitadas calentadas por respiraderos.

Sin embargo, hay otra posibilidad: Barnard b podría ser más masivo de lo que se cree actualmente. Si su masa es verdaderamente mayor, más de siete masas terrestres, tendría la gravedad suficiente para sostener una espesa atmósfera de hidrógeno y helio, por lo que no es una súper-Tierra terrestre, sino un gigante de hielo, mini-Neptuno. Un gigante de hielo, dijo Guinan en la conferencia de prensa, "excluiría la vida" a menos que el planeta tenga una luna similar a Europa con calentamiento por mareas, que es el lugar donde podría encontrarse vida en el sistema, en ese caso.

No obstante, Barnard b sigue siendo un excelente candidato para las nuevas técnicas de imagen de vanguardia y la próxima generación de instrumentos en desarrollo.

"Está en el borde peludo de ser imaginable", dijo Guinan, y "más allá del borde de lo que actualmente se puede obtener una imagen".

Aunque se necesita más información para determinar la masa y el potencial de habitabilidad de Barnard b, el trabajo futuro puede abrir las puertas para comprender mejor las súper-Tierras y cómo podrían ser sus entornos y sus habitantes.

                                
                                
                                

                                

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