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En solo unas horas, las vieiras marinas absorben miles de millones de brocas de plástico microscópicas

                                

                                
                                

Los científicos expusieron vieiras, un marisco popular, a pequeños trozos de plástico y observaron qué tan rápido absorbían los contaminantes. (Crédito: Zigzag Mountain Art / shutterstock)

El plástico está en casi todo en estos días, incluidas criaturas vivas y que respiran, desde criaturas marinas hasta personas. Los desechos ambientales y la basura se descomponen en pequeñas partículas microscópicas. Esas partículas pueden filtrarse en los suministros de agua y posteriormente abrirse camino hacia casi cualquier cosa. Eso incluye los plásticos en los mariscos que comemos.

Ahora, un nuevo estudio en la revista Environmental Science and Technology descubrió que se requieren solo seis horas para que miles de millones de partículas nanoplásticas (aquellas con un diámetro unas 100 veces más pequeñas que un cabello humano) se acumulen en todo el cuerpo de cierta molusco.

Niveles realistas de nanoplásticos

Esto está lejos de ser la primera vez que los investigadores han investigado cómo los nanoplásticos pueden penetrar en los organismos marinos. Pero muchos estudios anteriores, según los autores de este artículo, fueron limitados por el uso de tinte fluorescente para etiquetar el plástico. Para que aparezcan las partículas teñidas, las concentraciones altas, más de lo que los científicos sospechan que se han acumulado en nuestros océanos y fuentes de agua, de los nanoplásticos tendrían que acumularse en cualquier organismo que estuvieran estudiando los investigadores.

Entonces, para este experimento, los investigadores en Canadá y el Reino Unido crearon sus propios nanoplásticos: una versión de un polímero llamado poliestireno, el principal compuesto que compone la espuma de poliestireno. Esta variedad le permitió al equipo usar una técnica de imagen que podía recoger las partículas en concentraciones más realistas.

Con el fin de tener una idea de cómo las partículas nanoplásticas podrían afectar la vida marina, el equipo recurrió a un molusco llamado la gran vieira, que vive principalmente en el Atlántico este. Se murieron de hambre las vieiras durante dos días, asegurándose de que las pequeñas criaturas estuvieran hambrientas. Luego, en varios acuarios, mezclaron algas, una fuente de alimento para las vieiras, y partículas nanoplásticas de dos tamaños diferentes: 24 nanómetros y 250 nanómetros. Finalmente, los investigadores lanzaron las vieiras voraces en los tanques y los dejaron alimentarse.

Consecuencias a largo plazo

Después de solo seis horas en el ambiente cargado de plástico, las vieiras tenían billones de partículas nanoplásticas circulando por todo su cuerpo, incluso en branquias, gónadas, riñones, músculos e intestinos. Y los científicos descubrieron que de los dos tamaños de partículas, los que miden a 24 nanómetros se habían acumulado más rápido en esa ventana de seis horas. Afortunadamente, cuando los investigadores volvieron a poner las vieiras en agua limpia, solo tardaron unos tres días para que la mayoría de esas partículas salieran de las vieiras. Pero algunas de las partículas nanoplásticas más grandes tardaron mucho más en salir.

"Solo expusimos las vieiras a las nanopartículas durante unas pocas horas y, a pesar de que se transfirieron a condiciones de limpieza, aún quedaban rastros varias semanas después", dice Richard Thompson, un toxicólogo ambiental en la Universidad Heriot-Watt y uno de Los autores del estudio, en un comunicado de prensa.

De hecho, las vieiras tardaron 48 días en llegar al punto en que el equipo no pudo detectar más plástico.

Estudios como estos, que profundizan en cómo los animales absorben y eliminan las partículas nanoplásticas, son clave si queremos entender el "riesgo que estas partículas representan para el organismo y la salud humana", dice Thompson. Y con el ritmo en el que el plástico se está acumulando en nuestro planeta, esperemos que lleguemos más temprano que tarde.

                                
                                
                                

                                

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