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Respire más fácil | NIH News in Health

  
  

septiembre de 2018

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Cómo lidiar con la mala calidad del aire

Aunque no puede verlo, el aire que respira puede afectar su salud. El aire contaminado puede causar dificultad para respirar, brotes de alergia o asma Una enfermedad pulmonar crónica que causa sibilancias, tos, opresión en el pecho y dificultad para respirar. y otros problemas pulmonares. La exposición a largo plazo a la contaminación del aire puede aumentar el riesgo de otras enfermedades, incluidas las enfermedades cardíacas y el cáncer.

Algunas personas piensan que la contaminación del aire es algo que se encuentra principalmente afuera. Pueden imaginar automóviles al ralentí o plantas de energía con chimeneas. Pero la contaminación del aire también puede ocurrir dentro de los hogares, oficinas o incluso escuelas.

Ya sea al aire libre o en interiores, los efectos de la contaminación del aire son más evidentes para quienes ya tienen dificultades para respirar. "Todas las personas son susceptibles a los efectos adversos de la contaminación del aire. Pero las personas que padecen enfermedades pulmonares crónicas como el asma son más susceptibles ", explica la Dra. Nadia Hansel, que estudia problemas pulmonares en la Universidad Johns Hopkins.

Los investigadores de los NIH están trabajando para comprender y reducir el impacto que la contaminación del aire, tanto en el exterior como en el interior, tiene en la salud.

Lo que está afuera

Varios tipos diferentes de contaminantes pueden afectar su salud. Cuando hace calor, un gas invisible llamado ozono puede dificultar la respiración de algunas personas. Este gas se crea cuando la luz solar desencadena una reacción química entre el oxígeno y ciertos contaminantes de automóviles, fábricas y otras fuentes.

El ozono puede irritar el revestimiento de las vías respiratorias y los pulmones. Las personas con asma y otras afecciones pulmonares son más propensas a sentir sus efectos.

"Cuando las personas con asma mal controlada están expuestas a niveles bajos de ozono, la cantidad de inflamación Hinchazón, enrojecimiento o irritación causada por la respuesta protectora del cuerpo a una lesión o infección. en los pulmones va en aumento ", explica el Dr. Daryl Zeldin, un experto en ciencias de la salud pulmonar y ambiental en el NIH. "Como resultado, los conductos de aire se estrechan, lo que hace que sea mucho más difícil respirar".

Otro tipo de contaminante al aire libre que afecta la salud son las partículas. Estas son partículas finas y gruesas que se liberan cuando se quema el combustible. Pueden provenir de cosas como automóviles, plantas de energía e incendios forestales. La investigación ha vinculado las partículas a los problemas pulmonares a corto y largo plazo.

Para rastrear estos y otros contaminantes dañinos, se han instalado monitores de calidad del aire en más de 1,000 ubicaciones en todo el país. La Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU. Utiliza estos monitores para producir el Índice de Calidad del Aire (AQI). El índice se puede encontrar en línea en www.airnow.gov.

Las personas que son sensibles a la contaminación al aire libre pueden querer utilizar el AQI para rastrear cuando los niveles son altos. Esta información puede ayudarlo a tomar decisiones sobre cuándo hacer actividades al aire libre.

Mejorando el aire en el interior

La contaminación del aire interior también puede ser perjudicial. Puede provenir de muchas fuentes. El humo de tabaco de segunda mano contiene partículas diminutas que pueden dañar sus pulmones. Las estufas de gas y los electrodomésticos pueden crear gases nocivos.

Las mascotas y las plagas (como los ratones y las cucarachas) pueden arrojar sustancias, llamadas alérgenos, que causan alergias. El moho y los ácaros del polvo también producen alérgenos. Incluso los muebles y productos de limpieza pueden liberar compuestos dañinos en el aire.

En los últimos años, los investigadores han aprendido mucho sobre cómo la exposición a los contaminantes internos contribuye a la enfermedad. "Los estudios ahora se están preguntando: ¿qué hacemos al respecto? ¿Qué tipo de cosas pueden ayudar a reducir algunas de estas exposiciones? ", Dice Zeldin.

Varios investigadores financiados por NIH están buscando formas de reducir el daño causado por la contaminación del aire en interiores. Hansel estudia el uso de filtros de aire (también llamados purificadores de aire) para mejorar la calidad del aire en adultos mayores con enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). Esta condición hace que sea difícil respirar y pone a las personas en mayor riesgo de infecciones pulmonares peligrosas, como la neumonía.

"Los estudios han demostrado que los altos niveles de contaminantes dentro del hogar pueden dificultar la respiración de las personas con EPOC", dice Hansel.

El equipo de Hansel ahora está probando si el uso de filtros de aire con filtros especiales en el hogar puede disminuir los síntomas de la EPOC. Los filtros que están probando eliminan las partículas y el dióxido de nitrógeno, un contaminante del gas producido al cocinar.

Los investigadores compararán los síntomas de la EPOC en las personas que usan los filtros con los que no. Esperan que el uso de los filtros también reduzca las visitas al hospital.

Las investigaciones han demostrado que mejorar la calidad del aire interior en el hogar puede mejorar la salud de los niños con enfermedades pulmonares, explica la Dra. Wanda Phipatanakul, experta en salud infantil del Boston Children's Hospital.

Pero si bien la calidad del aire en el hogar importa, los niños pueden pasar más de ocho horas al día en el interior de la escuela. Mejorar la calidad del aire en las escuelas tiene el potencial de mejorar la salud de muchos niños a la vez, agrega Phipatanakul.

"Las intervenciones basadas en el hogar ayudan a las familias individuales, pero la selección de las escuelas podría ayudar a todos los niños que están allí y tiene mucho más potencial de impacto", dice.

Phipatanakul está ejecutando un estudio financiado por NIH en aproximadamente 40 escuelas. La intervención incluye filtros de aire en las aulas para eliminar partículas y estrategias especiales de control de plagas para reducir los alérgenos. Los investigadores están siguiendo a niños con asma en las escuelas durante el año escolar para ver si la intervención mejora sus síntomas.

La investigación ha demostrado que, además de mejorar la salud, mejorar la calidad del aire interior también puede mejorar el rendimiento de los niños en la escuela. "Los niños que vienen a la escuela y no están tan enfermos van a hacerlo mejor. Esa es una especie de objetivo general ", dice Phipatanakul.

De adentro hacia afuera

Una cosa buena acerca de la contaminación del aire en interiores es que muchas causas pueden eliminarse o modificarse. "Es difícil cambiar el ambiente exterior", dice Phipatanakul, "pero adentro está más contenido".

Una herramienta simple para muchas casas es asegurarse de que el aire interior tenga la oportunidad de escapar. "Ventilar su casa, como abrir ventanas, en realidad puede reducir los niveles de contaminación del aire dentro, y realmente no cuesta nada", explica Hansel.

Esta estrategia puede no funcionar en los días cuando la contaminación al aire libre es muy alta, dice ella. Prestar atención al AQI u otras medidas de la calidad del aire exterior puede ayudarlo a decidir cuándo dejar salir el aire interior.

Obtenga más información sobre la contaminación del aire.

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