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¿Cuándo está bien que los arqueólogos descubran a los muertos?

                                

                                
                                

Antes de decidir desenterrar restos humanos, los arqueólogos primero deben hacerse un conjunto complicado de preguntas. (Crédito: Masarik / shutterstock)

El plátano era el código de los huesos humanos, en una excavación arqueológica donde he trabajado. Estábamos excavando un cementerio, varios miles de años de antigüedad, y teníamos permisos de las autoridades apropiadas. Sin embargo, ciertos grupos religiosos en la zona tenían un historial de protestas por la destrucción de entierros, por lo que mantuvimos nuestro trabajo discreto.

Empaquetamos esqueletos excavados en cajas etiquetadas como "plátanos" y hacíamos referencia a la fruta cuando discutíamos el proyecto en público.

Nuestro equipo tenía aprobación legal y justificación científica, pero esos plátanos representan un enigma: ¿cuándo es aceptable que los arqueólogos perturben a los muertos?

La respuesta corta: "No hay una respuesta general … A veces, sí definitivamente. Y a veces es lo correcto, no excavar ", dice Duncan Sayer, un arqueólogo que ha escrito un libro sobre la ética de las excavaciones funerarias.

Para apreciar su punto, considere algunos hipotéticos ¿Podrían los arqueólogos exhumar a tus abuelos o bisabuelos? ¿Qué hay de tus antepasados ​​hace 1.000 años? ¿Importa si los entierros fueron intencionales (tumbas llenas de objetos preciosos) o accidentales, como un deslizamiento de tierra que afectó fatalmente a la gente? ¿Las creencias de una cultura antigua sobre la vida después de la muerte hacen la diferencia? ¿Qué pasa si un cementerio se ve amenazado por el aumento del nivel del mar o la construcción de una línea de metro muy necesaria?

Podría seguir girando escenarios, pero lo entiendo: si cavar o no, depende.

Para ser claro: "No está bien excavar restos humanos simplemente porque somos arqueólogos y eso es lo que hacemos", dice Sayer, quien también es profesor en la Universidad de Central Lancashire, Inglaterra.

Entonces, ¿cuándo está bien?

¿Robo grave o investigación justificada?

Primero, hay leyes, que varían según el país, el estado y el contexto, y deben interpretarse. En la mayoría de los estados de EE. UU., Se pueden excavar entierros de más de 100 años (eliminando a mis bisabuelos) siempre que los investigadores obtengan permiso del gobierno local y de presuntos descendientes o grupos culturalmente afiliados. La ley nacional más importante, la Ley de Protección y Repatriación de Tumbas de los Nativos Americanos (NAGPRA), aprobada en 1990, tiene estipulaciones similares para los restos de nativos americanos en tierras federales o tribales.

Luego, existen pautas éticas, establecidas por asociaciones profesionales de arqueólogos y bioarqueólogos (especialistas que estudian los restos óseos humanos), como la Society for American Archeology (SAA) y la Asociación Estadounidense de Antropólogos Físicos (AAPA). Exigen el avance del conocimiento científico, la consulta respetuosa con las personas afectadas por la investigación (como los descendientes de los muertos) y la protección de los restos arqueológicos.

Estos objetivos representan los intereses de tres grupos: investigadores, comunidades con vínculos ancestrales o culturales con los entierros y los muertos mismos. Al decidir si cavar, los arqueólogos sopesan los costos y beneficios para cada grupo. A veces estos intereses se alinean, y en otros casos, uno tiene prioridad.

Reconociendo esta tensión, el código de ética de AAPA establece que "es inevitable que surjan malentendidos, conflictos y la necesidad de tomar decisiones entre valores aparentemente incompatibles". Los antropólogos físicos son responsables de lidiar con esas dificultades y de luchar para resolverlas ".

La SAA recomienda que los puntos de vista conflictivos "se resuelvan caso por caso a través de la consideración de la importancia científica del material, los valores culturales y religiosos de los individuos o grupos interesados, y la fuerza de su relación con el sigue en cuestión. "

Estas leyes y pautas pretenden evitar que se repitan las malas acciones de los investigadores anteriores, que eran ladrones de tumbas innegables. En el siglo XIX, prominentes arqueólogos saquearon entierros nativos americanos sin tener en cuenta a las comunidades descendientes. Hasta el día de hoy, estos restos comprenden la gran mayoría de los esqueletos que se conservan en museos de EE. UU. Y otras colecciones. Aunque la repatriación de restos indígenas es un objetivo principal de la ley NAGPRA, muchos huesos en los museos aún no están afiliados, lo que significa que no han sido vinculados con un grupo contemporáneo para el retorno.

Desenterrar restos humanos puede ir en contra de las creencias culturales y religiosas de ciertos grupos. (Crédito: Masarik / shutterstock)

Entonces … cuándo cavar

Vinculados por pautas legales y éticas, los arqueólogos deben determinar cuándo excavar.

En la categoría de "sí definitivamente", Sayer coloca excavaciones de rescate, cuando enterramientos conocidos pueden ser destruidos por peligros naturales o proyectos de construcción. "Pero si esos restos no van a ser destruidos, ¿cuál es el valor de excavarlos?", Pregunta retóricamente.

Para justificar inquietantes entierros no amenazados, los arqueólogos necesitan preguntas de investigación claras e importantes que no puedan responderse sin una excavación. Y este ciertamente puede ser el caso. Los esqueletos humanos son un registro invaluable, que proporciona información sobre la salud, la demografía y la diversidad en las sociedades del pasado, que puede ser imposible de obtener de otras líneas de evidencia, como artefactos o textos.

Más allá de eso, los investigadores necesitan un plan y personal. Necesitan suficiente tiempo y recursos para excavar, examinar y volver a enterrar los restos, o preservarlos para siempre, el término legal para siempre.

Por último, es irresponsable que un proyecto excave un sitio completo o todos sus entierros. A medida que avance la tecnología, los futuros arqueólogos tendrán mejores métodos para recolectar y analizar huesos, artefactos y sedimentos. En solo los últimos 10 años, se han desarrollado nuevas técnicas para extraer ADN de fósiles y moléculas de alimentos de la antigua placa dental. Quién sabe qué métodos estarán disponibles en otros 10 o 50 años. Excavar todo ahora limitaría la investigación futura.

En agosto de 2018, los investigadores informaron que habían excavado un antiguo cementerio monumental cerca del lago Turkana de Kenia. El sitio, que podría tener 5.000 años de antigüedad, presenta un gran montículo rodeado de megalitos, círculos de piedra y montones de piedras. (Crédito: Katherine Grillo)

Dejar que los muertos cuenten su historia

A veces, los restos humanos son la única manera de aprender la historia de los pueblos del pasado.

Pregúntele a la bioarqueóloga Elizabeth Sawchuk, que ha excavado personalmente alrededor de 60 esqueletos y estudió más de 200 de África oriental que tienen entre 2,000 y 8,000 años de edad. Durante este período, África experimentó grandes cambios sociales y ambientales, incluida la expansión de la agricultura, el pastoreo y la producción de metales, ya que el Sahara se secó en el desierto que conocemos hoy en día.

Al estudiar los huesos de este contexto, Sawchuk está reconstruyendo la salud y las relaciones entre personas sin historial registrado. "Los restos humanos son el único vínculo directo que tenemos con el pasado … todo lo que nos queda de las personas que estaban realmente allí, viviendo en estos tiempos de grandes cambios", dice Sawchuk, investigador postdoctoral de la Universidad Stony Brook.

Con el apoyo y la colaboración de las comunidades locales, su investigación ha demostrado que hace unos 4.000 años en la actual Kenia, el secado del lago Turkana obligó a diversos pueblos a estar muy cerca. Según Sawchuk, "ves a estas poblaciones toparse unas con otras, y en lugar de luchar o matarse entre ellas … construyen estos hermosos e increíbles cementerios monumentales alrededor del lago Turkana donde sepultan a cientos de sus muertos juntos". Los monumentos comprendían columnas de piedra cercando fosas comunes con cientos de hombres, mujeres y niños usando adornos tallados de cáscaras de huevo de avestruz, marfil de hipopótamo, dientes de jerbo y más.

"En realidad, termina siendo una historia genial y este es el tipo de historias que queremos poder ver y contar", dice Sawchuk.

Y es algo que no sabríamos sin cavar algunos entierros: responsable y éticamente, avanzando el conocimiento científico, mientras respetamos a los muertos y a los vivos.

Bridget Alex es una escritora colaboradora de Discover.

                                
                                
                                

                                

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